Зарегистрируйтесь и войдите на сайт:
Литературный клуб «Я · Писатель» создан для писателей и поэтов, готовых поделиться своим творчеством с товарищами и людьми, интересующимися искусством. На сайте вы сможете не только узнать мнения читателей о своих произведениях, но и участвовать в конкурсах, обсуждении других работ, делиться опытом с коллегами, читать интересные произведения и просто общаться. :)

Наша дружина

Роман в жанрах: Боевик, Разное
Добавить в избранное

Наша дружина

Часть 1

1.

В северной стороне в небольшом городе Торопце собирался в путь - дорогу купец Мал Дъемянович. Невысокого роста, но грамоте обучен. Борода густая, голова отнюдь не пустая. Смутное время -князья вотчины делят, нет порядка на родной земле. Поэтому взял с собою двух братьев богатырей - Лося и Зубра. Имена, конечно, у них были православные, но уж больно к прозвищам привыкли. Оба брата среднего роста, крепкие, в плечах косая сажень. Скучно стало без подвигов в родном городище, некому силушку показать.

А еще Мал Дъемяныч взял холопа верного, парня хитрого и смышленого. Поначалу хотел он обокрасть купца, да попался и теперь долг свой отрабатывал. Подвернулся в попутчики витязь пришлый, что из дальних стран на ладье приплыл, да счастья в чужой стороне так и не нажил, Беркутом прозванный.

- Ты найми меня , славный купец ! - крепкий витязь с окованным железом щитом и мечом быстро шагнул во двор .

- На хрен ты мне нужен ! - отмахнулся Мал , ибо чужак не внушал доверия , да и ростом богатырям уступал .

- А ты испытай меня .

- Дозволь я , Дъмяныч , потешусь ! - Лось , младший из братьев , нетерпеливо передернул плечами .

Купец скривился , этому детине давно жениться пора, а он все лбы чужие о забор расшибает . Недавно ведь соседский чинили , а свой , тем более , жалко . В надежде обернулся к Зубру . Авось , догадается вдвоем вышвырнуть чужака . Но тот угрюмо молчал . Круглая голова на бычьей шее наделена тусклыми серыми глазками , чугунным подбородком и шрамом во всю щеку .

- Покажи ему , Лось ! - подзуживал Стрига .

- Цыть, холоп ! - Мал Дъемяныч замахнулся , но парнишка проворно избежал подзатыльника .

Такой и сопрет - за дешево возьмет . Глаз да глаз нужен за пронырой . Лось и Беркут сошлись . Богатырь легко отразил удар пришлого витязя , а затем коварно рубанул по ногам . Пришлый успел подставить щит . Значит , не хромать до конца жизни. Лось смял могучей статью . Поверженный , подставил подножку . Богатырь шлепнулся на задницу , но тут же умело перекатился , отбил щитом удар и опять попытался достать по ногам . Беркут взмыл в воздух и саданул коленом в голову . Богатырь рухнул .

- Пожалуй , стоит его взять , - прогудел Зубр , звучно скребя щетиной .

- Ладно , - вынужденно согласился купец . - Но денег боле не прибавлю : делите между собою поровну .

Он отвернулся руководить погрузкой товара .

- Однако , а купец у вас скупой , - заметил Беркут .

- А где ты щедрого видел ? - подмигнул Стрига .

- Тоже верно .

Груженую телегу уверенно тащили два молодых бычка . Купец устроился на сундуке , парнишка - кучером . А по бокам вышагивали богатыри .

- Где так здорово выучился ратиться ? - пристал к витязю Лось . - Покажешь пару захватов ?

Он не держал зла на Беркута , сиял на щеках здоровый румянец . Толстые могучие руки перевиты мускулами , светлые волоски обгорели на солнце . Волосы , цвета соломы , стрижены под горшок , в отличие от бритоголового брата . Этот добротный богатырь сразу внушал доверие .

- На привале потренируемся , - Беркут хлопнул юного богатыря по плечу , второй раз - уже с наслаждением.

Крепкое плечо даже не шелохнулось . Прямоезжей дорожкой , через Брянские леса , купец держал путь в Новгород . Там ждет выгодный торг и легко разойдется финская пушнина . Не успели далеко отъехать , как повстречались двое подозрительных личностей . Один неопрятен и густо зарос бородой , в руке кистень , а другой , поменьше ростом , жилистый и ловкий . Лицо , обветренное и загорелое, щурилось в нахальном оскале .

- Помогите , люди добрые , одолжите куньих шкурок- жене на воротник ….

Разбойник выхватил нож и прытко загородил дорогу. Еще двое засели в кустах с луками . Но подлый план не сработал с опытными воями . Лось лихо сорвал лук и сшиб одного из стрелков . Зубр , прикрывшись щитом , смял другого . Беркут поднырнул под кистень и , ударом ноги под ребра , опрокинул бородача . Вожак решил спастись .

- Я возьму его ! - витязь ринулся следом .

Ученный бегать в строю , в полной броне , он сумел настигнуть гада :

- Лучше брось нож - все кончено .

- Что же , лови , - тот недобро ухмыльнулся и кинул нож .

Он целился в ногу , в надежде , что воин захромает и не сможет догнать . Беркут в последний момент рванул щит вниз и боковым смял татя .

Через несколько дней благополучно добрались до Новгорода . Город выстроен давно , уже разросся , так как через него проходят торговые пути . Купец , в сопровождении хмурого Зубра , направился в лавку знакомых , а Беркут решил заглянуть к оружейнику . Выторговать кольчугу подешевле обещал Стрига . Язык у парня подвешен , что надо .

Лося оставили присматривать за повозкой , обещав и ему прикупить броню . Парень с удовольствием высматривал молоденьких девок . Хорошо , что купец не видел , а то за такую бдительность ….

- Милый , айда ко мне в гости , - давно не молодая вдовушка дохнула перегаром в лицо .

Лось поперхнулся , попятился . Цвет лица у женщины серый , не здоровый . Расплывшаяся мясистая рожа вызывает отвращение .

- Я сейчас занят . Может , в другой раз ? - проблеял он .

- Ну , как знаешь , - она досадливо отвернулась .

Лось с удовольствием прислонился к борту повозки и только теперь увидел , что какой-то шустрый мужичок ножом вспарывает мешки .

- Ах ты , гад !

Ворюга проворно соскочил и бежать . Богатырь кинулся за ним . Женщина быстро вытащила выделанную лисью шкуру и , покачивая бедрами , довольно удалилась .

Лось , дородный телом , вряд-ли бы догнал проворного вора , но тот шмыгнул в неприметный домишко . «Дурак - , решил богатырь . - Сам себя загнал в ловушку !» Он смело шагнул за порог . Сверху обрушился удар дубиной . Лось отмахнулся , и мужик с огромным пивным пузом отлетел к стене . Другой больно саданул ухватом по ребрам . Богатырь обрушил кулак сверху . Сзади прыгнул еще один ворог и уронил . Правда , сам оказался внизу и захрипел , придавленный немалым весом . Лось выхватил меч :

- Сдавайся , подлый душегуб !

- Пощади , - вор рухнул на колени .

Богатырь удивленно завертел головой : и как это столько народу поместилось в маленькую избушку . Могучие плечи подпирали потолок . Вор ловко прошмыгнул между ног и скрылся , пробравшись через плетень . Богатырь застрял в узких прутьях и обрушил изгородь . На жердях сушились горшки . Большинство разбилось , на шум выбежала хозяйка с кочергой .

- Я думала , что это соседские козы безобразят , а это целый «козлище»!

Лось кинулся бежать , не воевать же с бабой . Вскоре он выскочил навстречу друзьям . Они быстро обернулись .

- Куда ты пропал ? - набросился на парня Беркут . - Телегу могли обокрасть !

- Наверное , пиво пил , - предположил Стрига . - У какой-нибудь вдовушки ?

Лось сморщился , вспомнив пропитую бабу и чихнул .

- Во - верно ! Молодец , что до ночи не задержался .

Грузный с виду , Беркут пружинисто двигался впереди , обгоняя редких прохожих . Дорога главной улицы , выложенная досками , поскрипывала под немалым весом витязя в кольчуге . Прохожие шарахались в стороны . Кто не успевал , того отталкивал прочь . Лось едва поспевал следом . Внезапно ухнул , провалившись ногой под мостовую .

- Под ком лед трещит , а под ком и ломится , - Стрига помог выкарабкаться .

- Не в корчму идем - к чему торопимся ? - обиделся Лось .

- Бери выше - к самому князю ! - гордо пояснил парень . - Правда , их сейчас , как грязи .

Дело в том , что род Рюриковичей сильно расплодился и потому вспыхнули частые распри из-за вотчин . Сейчас в Киеве правил сын Мономаха - Ярополк , а Всеволод , его племянник , в Новгороде . Узнав о поимке разбойников , он призвал наградить богатырей .

- Славно , славно , что не перевелись на Руси еще добрые молодцы ! - князь довольно потирал руки .

Светлая борода аккуратно подстрижена . Жирный подбородок раздвоен и с прищуром взгляд синих очей . Короткие волосы , темно - русого цвета , тщательно причесаны . На руке золотой перстень с печатью . Стрига мысленно прикинул сколько такой стоит . Деревянный пол просторной горницы свеж и прибран . Чистые столы и лавки замерли в ожидании гостей .

- Рады стараться , князь ! - гаркнул наигранно Беркут .

- Жалую вас золотом , - Всеволод отсыпал из калиты несколько желтых кусочков . - Послужите мне для дела благого . Разбойники эти от шайки Горлана отделились . Был тот раньше гриднем , а ныне душегуб . Не даст купцам покоя . Выпытали вои мои , где их логово находится ….

За светлой , из-за вырубки , рощей , застыл густой сосновый бор . Деревья не давали солнцу высушить почву , и трава разрослась . Неровные кочки путались под ногами . Лось спотыкался на каждом шагу и влипал лицом в паутину . Благоразумный старший брат держался сзади , внимательно прикрываясь от колючих веток . Позади , под защитой его широкой спины , крался Стрига . Его интересовала награбленная добыча . Может , удастся чем-нибудь поживиться .

Беркут ушел далеко вперед , разведывать дорогу . Чуткий нос быстро распознал запахи дыма . Посреди леса , сливаясь с ним , обнаружилась серенькая избушка . Крепкого вида мужик , в телогрейке мехом наружу , собирал хворост . Витязь подождал , когда он приблизиться , и взял на удушение . Крепыш вырвался :

- Атаман , облава !

Беркут дал ему между ног и прыгнул к избушке . Из двери выскочил жилистый высокий парнище с топором и ударил сверху . Витязь уклонился и пнул по ногам . Парень устоял и с хеканьем врубился в подставленный щит . Беркут умело выбил топор и рубанул мечом в голое тело . Осторожно заглянул в распахнутую дверь избушки - никого .

Лось увидел незнакомые силуэт , петляющие среди деревьев , и выстрелил . Но расстояние оказалось слишком далеко . Зубр кинулся наперерез и ударил мечом . Безоружный , тать не смог защититься . Бил, разумеется, не насмерть.

- Сдриснули ? - спросил осторожный Стрига , переступая через порог .

- Верно подмечено , - указал на чьи-то оставленные штаны Беркут .

Откинув крышку подполья , он внимательно всматривался и прислушивался . Мало-ли кто мог затаиться .

- Есть кто живой ? - прогудел Зубр .

- Вылазь , а не то порубаем в капусту ! - бойко пригрозил Лось .

- Сейчас , сейчас , сынки , - с трудом поднялся по лесенке , одетый в залатанную рубаху , старик .

С чужого плеча , она была ему велика . Длинные шаровары подвязаны куском веревки на сухом теле . Он подслеповато щурился . На волосатых руках , покрытых грязью , отросли когти . Таким и медведь позавидует .

- За что вас , дедушка ? - посочувствовал Лось .

- За людоедство внучек , за людоедство …. - глаза оборотня засветились красным , а грудная клетка раздвинулась .

Капала слюна с острых клыков . Лось испуганно отпрянул от такого чудовища . Беркут ткнул мечом , метя в сердце . Но острие запуталось в густой шерсти. Ударом лапы зверь заставил его отступить . На щите остались борозды . Зубр рубанул сбоку . Оборотень взвыл и выпрыгнул в окно . Любого другого удар богатыря запросто мог развалить напополам .

- Ничего себе ! - вскрикнул Лось . - Мне бы так , в его-то годы !

- Даже не мечтай , - Стрига опасливо вылез из под стола .

Обратно двигались настороже , опасаясь засады разбойников . Раз уж сумели засадить в погреб такого боевого старика , то можно ожидать чего угодно . Но в лесу царила тишина . Оборотень напугал всех своим воем . Пока добрались до ближайшей деревушки , изрядно проголодались . Навстречу выбежала молоденькая пышная девушка . За ней по пятам гнался пьяный , в дугу , мужик . Трезвый бы обязательно догнал .

- Спасите , доблестные вои !

Лось разулыбался , приосанился :

- С удовольствием , красотка !

Он обрушил пудовый кулак на затылок хулигана . Последний рухнул , как подкошенная трава . Стрига подбежал , пнул пару раз под ребра :

- Видали , как надо ?

- Хе-хе ! - Беркут одобрительно усмехнулся .

- Ты настоящий герой , - девушка поцеловала паренька в щеку .

Лось обиделся , что награда досталась не ему .

- В доме батюшки еще четверо , - намекнула она .

- Без проблем , - Стрига похлопал по рукояти ножа .

Приземистый широкий дом казался вросшим в землю . За ним раскинулся огород , пристроена изгородь для скота . Узкое крылечко занято неопрятного вида мужчиной , с тусклыми глазками и лохматой шевелюрой . Он мочился с крыльца , стараясь попасть в кур . Тем стало любопытно , откуда же дождь ? Беркут вихрем взбежал по ступеням и вынес его вместе с дверью , смачным ударом с разворота .

Товарищи последнего повскакивали из-за стола . Здоровяк , упирающийся плечами в потолок , замахнулся лавкой . Витязь подставил щит , и рука занемела от боли . Нападающий довольно взревел и получил кованной сталью в кишки . Лось выстрелил в коренастого крепыша в упор . Последним , более смекалистым , воем со щитом и мечом , занялся Зубр.

Поединок затянулся . Зрелый богатырь столкнулся с опытным и быстрым противником . Щит и кольчуга помогли выстоять под градом стремительных и опасных ударов . Злодей вооружен гораздо хуже . Зубр развалил ему щит и грубым взмахом вспорол бок .

- Долго ты возился , - хмыкнул Беркут , прислонившись к косяку .

Дерево затрещало под солидным весом . Витязь в кольчуге был поперек себя шире . Стрига с сожалением обшаривал пустые карманы . Не свои , естественно .

- Что за голодранцы посмели стать у нас на пути ?

- О - грибочки ! - Лось потянулся за закусью .

Рука цапнула кувшин яблочного вина . Крепкими пальцами он разорвал каравай хлеба . На одну половину положил ломоть сала . Более терпеливый , Зубр связывал разбойников . Двоих вынесли ногами вперед . Крестьяне позаботятся об общей могиле .

- Кого мы побили ? - догадался поинтересоваться Лось .

- Разве вы не знаете ? - удивились местные . - Это сам Горлан .

- О -о-о! А мы его везде ищем , - довольно потер руки Беркут . - Который из татей ?

- Уже прикопали на заднем дворе , - усмехнулся плешивый круглощекий мужичек .

Лось не обращал внимания на пустые слова . Благодарные крестьяне не успевали подносить снедь. Спешно зарезали жирного гуся , пока в ход пошли холодные закуски . В отличии от брата Зубр насыщался неторопливо . Угрюмый взгляд из под кустистых бровей и изуродованное лицо внушали страх и уважение . Стрига коварно выхватывал самые лучшие куски .

2 .

- Назначаю тебя , витязь , десятником ! - громко провозгласил князь Всеволод . - Будешь следить за главным трактом .

Беркут скривился , словно после кислой сливы

- Жалованье тебе пять резанов , а также кольчуга ….

- Соглашайся , - шепнул витязю Стрига . - На взятках больше заработаем .

- Не лезь , отрок , покуда мужи разбираются, - Зубр поднял плута за шиворот. - Почтим за честь послужить , княже .

Витязь скупо кивнул . Настоящий мужчина должон быть немногословен . Пускай бабы на базаре языком треплются . В помощь князь определил нескольких воев из крестьянского ополчения , да писца . Стрига скривился от мысли , что придется спать в одной комнате и хлебать из общего котла . Мужики все здоровые , как быки , лупят друг друга палками . Тяжелые щиты трещат .

- Стрига , встань в строй ! - скомандовал Беркут . - Возьми щит и учебный меч .

Парень кое-как приподнял щит обеими руками :

- Начальник , что-то живот прихватило ….

- Иди уж , - махнул рукой десятник .

Стрига пробрался на кухню . Поварам было не до него . Цапнув свежую булку , сжевал всухомятку . Сидеть возле раскаленной печи слишком душно . Конец весны выдался жарким . Вовремя под руку подвернулся кувшин холодного кваса . Отнес вспотевшему десятнику , под конец тренировки . Беркут с благодарностью принял :

- Молодец , а теперь перекусим . Лось , где твоя большая ложка ?

- Всегда со мной ! - тот бодро поднял грубо выструганный инструмент , с полено размером .

Вои засмеялись , а Зубр прогудел досадливо :

- Брат , я же говорил , что у тебя руки не из того места растут . Надо было купить у баклушечников .

- Ладно , не лаптем же щи хлебать , - сострил Стрига.- Жареного гуся с кухни принести ?

У воев потекли слюнки . Варево в общем котле житковато . Можно разбавить не только гусем , но и свиненком . Но повар , жадный мужик поперек себя шире , не согласится на дельное предложение .

- Коли принесешь , освобожу от тренировок на неделю , - пообещал Беркут .

Вскоре гусь лежал перед ними на столе . Вои жадно вдыхали аромат печеного мяса . Внутри гречневая каша . Весь так и истекает соком . Да , для мужчины день без мяса все равно , что женщине - без разговоров . Десятник довольно потянулся к тушке и вынужденно отдернул руки , так как вошел писарь :

- Ого ! Так вот куда с княжеского стола гусь улетел ! Кстати , вызывает на ковер Всеволод Мстиславич .

Беркут недовольно фыркнул , оттер плечом тщедушного грамотея и ябеду . Тот поспешил следом, желая подслушать разнос . Дверь захлопнулась , и от гуся полетели клочья .

- Здрав будь , княже , - десятник скупо поклонился .

Благо , князь стоял к нему спиной и этого не заметил. Холеные руки с толстыми пальцами нервно постукивают по подоконнику . Бесстрастным голосом он поведал :

- Беда у нас стряслась - объявился в бору оборотень лютый . Пожилым человеком притворяется , а сам на людей кидается . Разбойники лишь добро отбирают , а этот жизни лишает .

- Разберемся , - Беркут понял о ком речь . - Разрешите идти ?

- Ступай .

Похоже , князя занимали другие проблемы , ибо навстречу попался воевода Ставр . Молча кивнули друг другу . В гриднице , по современному говоря , казарме стало шумно . Миски с едой убраны . Все столпились у стола за игрой в кости . Только Зубр развалился на лавке , широкие плечи свисают, дремлет. Стрига бросает с азартом , кулачок дергается по столу . Выпадает удачно , горстка монет растет .

- Рота , подъем ! - скомандовал десятник . - Оружие взять и на задание .

- Че стряслось-то ? - загорелся Лось .

- Помнишь дедушку ?

- Э ...мой , еще в том году помер .

- В разбойничьей избушке , - подсказал Беркут .

Богатырь зябко передернул плечами . Лицо побледнело . Он предпочитал честные поединки , в открытом месте с обычными людьми .

- Уже в штанишки наложил ? - поддел Стрига , все еще веселый .

Монеты приятно позвякивали в кармане . Есть на что выпить и погулять . Только с собой надо пригласить десятника . Глядишь подобреет и совсем освободит от никчемных тренировок . Здоровья они все-равно не прибавляют .

- Может , в дорогу че собрать ? - предложил Стрига .

- Соображаешь , только Лося с собой возьми , мало-ли , - одобрил Беркут .

В городе царила тишина , ибо наступил полдень . В жару ремесленники и крестьяне предпочитали отдыхать . Зато ранним утром и вечером прохладно и веселей работается . Сгорбившись , внимательно глядя под ноги , Стрига прибавил ходу . Лось пыхтел позади , едкий пот залил глаза . Дородному телу было невмоготу . Внезапно Стрига остановился и полез рукою под мостовую . Тонкая кисть просочилась в щель , как змея в мышиную нору .

- Че там ? - Лось нетерпеливо отодрал целую доску .

Лишь потом он догадался оглянуться по сторонам - не заметил -ли кто акт хулиганства ? Все чисто . Стрига выудил мешочек , развязал - блеснуло золото. Тяжелые полновесные монеты радовали глаз . Явно , греческие .

- Вот это подфартило ! - присвистнул парень .

- Это че ? - богатырь еще ни разу не видел такого золота в кругляшках . - Выпить хватит ?

- На целый месяц всему десятку гулять .

- Отлично , я сбегаю за ними ?

- Мы же на задании , - остановил Стрига .

Лось сразу скис . Уныло направился через торговые ряды . Сметливые продавцы , заметив его простодушную ржу , пытались заманить и всучить негодный товар . Но Стрига торопил , и они отлетали от богатыря , как волны от скалистого берега .

- Эй , как ты посмел толкнуть меня ? - обиделся высокий стройный парень в нарядной рубахе .

Узкий подбородок дерзко вздернут . Коротко стриженные , волосы похожи на взъерошенного ежика . Четверо друзей одобрительно поддакивали .

- Простите , - влез Стрига . - Он такой неуклюжий .

- Заткнись , сопляк ! - забияка настроен решительно .

Лось быстро закатал рукава :

- Не тронь моего друга !

Встречный удар он принял на плечо и снизу засадил в челюсть . Незнакомый парень взмыл в воздух и приземлился на руки товарищей . Те , оценив богатырскую стать противника , поспешно ретировались .

Соратники дальше двинулись по базару . Пока Стрига выторговывал снеди в дорогу , к Лосю прицепился тощий мужичок . Худой , чернявый и жилистый , он держал на поводу коня . Темная шерсть блестела на солнце .

- Воин , купи коня ! - чернявый ощерил желтые зубы в улыбке . - Видишь , как шерсть лоснится ? В полной силе жеребец . Дешево отдам ! За десять золотых .

- Дорого , - почесал затылок Лось , не отрывая жадного взгляда от коня . - За восемь , я бы согласился .

- Ай , такому молодцу и в убыток отдам , - кивнул мужик .

Богатырь полез в калиту , но вспомнил , что все деньги у Стриги . Тот подал , не глядя , лишь бы не мешал . Удачно сторговался насчет буханок хлеба и вяленой рыбы . Лось чмокнул коня в нос . Наконец-то у него появился настоящий жеребец . Уздечка не новая , а седло предстояло купить . Довольно похлопал по крепкому крупу . Рука покрылась черными пятнами .

- Блин , давно тебя не купали .

- Богатырских кровей ! - одобрил Стрига . - Странно , что так дешево отдал . В чем подвох ?

Воины отряда нетерпеливо дожидались у городских врат . Дежурные на высоких бойницах откровенно скучали . Мало кто позариться на удел младшего князя . Вся торговля на юге . Через Киев проложены главные пути . Там и земли пожирнее , богаче . Правит дядя Всевлода - Ярополк Владимирович . Давно не наведывался в гости , на охоту . Соскучилась дружина по пирам .

- Где задержалсь ? - Беркут нетерпеливо расхаживал перед створками . - Откуда конь ?

Лось , не таясь , рассказал , красная рожа растаяла в улыбке .

- Дуракам везет .

Многие согласились с десятником . Стрига благоразумно помалкивал . Золотишко приятно оттягивало карман . Можно прикупить землицы и стать важным боярином . Но спешить с этим не стоит, а хочется погулять по молодости лет .

В селе , до которого добрались через несколько дней, царит веселье . Тройка лошадей звенит бубенцами . Воз , полный добра , с рыжебородым кучером готовится тронуться в путь . Двое крепких хлопцев тащат ларь . Юный лучник , в дорогом кафтане из бархата и сафьяновых сапогах , выбивает жирных пернатых . Толстый широкогрудый детина рубит топором дверь , щит прикрывает спину . Другой вой намотал густую девичью косу на кулак и глумится над красавицей .

- Что за произвол ? - возмутился Беркут . - Вяжите их , ребята !

- Хозяин , княжеская дружина ! - перепугавшись , заорал рыжий и принялся настегивать коней .

Зубр удержал телегу , а Лось полез наверх и получил кнутом по спине . Озлившись , выкинул кучера , и тот упал плашмя , не в силах подняться . Лучник выстрелил в десятника , но последний закрылся щитом и смял массой . Воя , который глумился над девкой , повалили быстро . Оставшийся толстяк не здавался . Богатырским ударом он сумел развалить щит одному , а другому рассек ребро .

- Подходи , всех убью - один останусь !

- Не хвались , посрать идучи , - прогудел Зубр . - А хвались , идучи с рати !

Он вынужденно принял широкий замах на щит . Противник попался дюже крепкий . Не заботясь о защите , наступал . Зубр умело гасил удары и отвечал. Пинком под колено он лишил воя равновесия и оглушил . Двое из десятка выбыли из строя .

- Вроде , все , - облегченно вздохнул Стрига .

Он не любил сражения . Парень понимал , что нет ни малейшего шанса выстоять против обученного воина. В дружину принимали крепких ребят . А Стрига не мог похвастаться статью . Вот и сейчас из соседнего двора вышагнул , уверенный в себе , боец. Тело укрывает кольчуга , рост выше среднего . В одной руке щит , а в другой - меч . На гладко выбритом бледном лице густые серые усы .

- Это еще кто такой ? - Лось принял бравый вид .

- Я пестун боярича , - он указал на юношу . - Советую вам его отпустить .

- Он должен ответить за свой скверный поступок , - сурово произнес Беркут . - Нечего в чужой вотчине руки распускать .

- Мы просто проучили соседа за то , что сжег нашу деревню .

- За вирой надо обратиться к князю , а не отыгрываться на невинных крестьянах .

- Да , какое твое дело до этого быдла ? - воин высокомерно задрал подбородок . - Наверное , и твою мамашу также отымели ?

- За оскорбление ты ответишь ! - зло процедил десятник .

- Я - Крутояр , принимаю твой вызов .

Воин уверенно нанес пробный выпад . Но Беркут не стал долго ждать . Отбив меч противника в сторону , косым взмахом отсек руку и развалил ключицу . Крутояр действовал чересчур самоуверенно . Гордыня погубила его . Он не счел малорослого десятника достойным противником .

- Пора перекусить , парни , - Беркут победно вскинул руку .

Соратники поддержали десятника радостными воплями . Подстреленных бояричем , гусей общипали и отправили в общий котел . Стрига помешивал , добавляя крупы и соли . Беркут опрашивал пострадавших , заодно интересовался оборотнем . Последний , как бездомный бродяга , скитался по всей области , но к городу старался не приближаться . Нападал , в основном , на одиночек .

- Оно и понятно , - заметил Зубр . - Возраст уже не тот.

Беркут кивнул , потянулся за ложкой . Нежное мясо домашней птицы сварилось быстро . Лось , хватанув нетерпеливо , обжег руку и выронил . Крутившийся поблизости , кобель цапнул в пасть и под насмешливые крики кинулся бежать . Богатырь запоздало попытался ухватить за хвост и растянулся во весь рост . Товарищи указывали пальцем , пряча усмешки . Раздосадованный , Лось может и в лоб заехать .

- Не сердись , доблестный герой , отведай сдобных пирожков , - утешила пышнотелая девушка в сарафане .

Лось улыбнулся красавице . Он любил таких , чтоб в теле . Алые губки , белые икры и нежные руки . Глаза голубые , бесхитростные . Сквозь вырез просвечивали крупные груди . Стрига показал большой палец . Лось глупо пялился , даже забыл спросить , с какой начинкой пироги .

- Не робей , парень ! - Беркут с удовольствием хлопнул по плечу . - Зови на сеновал .

- Да , я и не отказываюсь .

Девушка покраснела и , взмахнув толстой косой цвета пшеницы , скрылась от грубых шуток . Лось обожал стряпню . У такой пышки и пироги получились на славу . Захотелось еще . Вот уже кто-то из воев хлебнул хмельного . Затянули заунывную песню . Стрига подсел к костру , жаря ломтики мяса . Усталый Зубр склонил голову на грудь , а десятник рассказывал о жизни на море . Богатырь решил навестить девушку . Милашка слишком хороша , чтобы пройти мимо .

Войдя во двор незнакомого дома , смело переступил порог . Девушка сидит на лавке . Лицо чересчур бледное , словно никогда не видело солнца . Но , зато , кожа нежная , как свежая сметана . Лось даже облизнулся . Спиной к нему повернулся немолодой мужчина с сединой в волосах и неопрятной рваной рубахе . Впрочем , не баба , чтобы о внешности заботиться .

- Батя , к дочке твоей можно ? - Лось тронул его за плечо .

Мужик резко обернулся . На лице недельная щетина. Крупные желтые клыки выпирают наружу , а запах изо рта просто ужасный . Из грязного горла доносится глухое рычание . Девушка завизжала . Лось выхватил меч , догадавшись , что дело нечисто . Оборотень прыгнул , но напоролся волосатой грудью и ломанулся к выходу . Богатыря снесло вместе с косяком .

- Горячая попалась девка , - Беркут обернулся на шум. - Ниче , может , с другой повезет .

Красавица испуганно выглянула и робко прижалась к широкой груди богатыря .

- Останься , мне страшно .

- Конечно , - Лось с удовольствием обнял ее крепкий стан .

- Меня Настей зовут , будь гостем .

Стрига укоризненно покачал головой . Мол , как часто девушки меняют настроение . Не успела выгнать , как в гости приглашает . Но расслабляться рано . Где-то затаился злой оборотень . Десятник тоже был начеку . Никто не прошмыгнет незамеченным . Появление шестерых незнакомых воев встретили равнодушно . Те , в свою очередь , тоже не стали хвататься за оружие .

- Где боярич , Светел ? - хмуро поинтересовался старшой .

- Там , в подполье сидит , - отмахнулся Стрига . - На княжеских гридней рискнул руку поднять .

Вои посовещались и схватились за рукояти мечей . Лица стали суровыми . Щиты , окованные железом , внушают уважение .

- Освободите его , немедля ! По приказу боярина Даромира ! - вожак повелительно взмахнул шестопером .

- Хочешь присоединиться к своему хозяину ? - десятнику не понравился грубый тон .

Дружинники подхватили оружие , но уж чересчур расслабились возле костра , осоловели от пищи. Чужаки уверенно теснили . Беркут взревел , прыгнул и заехал вожаку двумя ногами в грудь . Тот отлетел , как пушинка .Зубра обложили , словно волки . Принимая удары на щит , богатырь крушил вражеские шлемы . Кольчуга спасла от скользящих ударов по спине . Гневно обернулся и , перехватив руку противника , сломал с жутким треском . Последний кинулся бежать , но Беркут настиг в два прыжка и , пробив защиту , опасно ранил в ногу .

- Что за шум ? - выглянул из окна избы Лось . - Дайте поспать !

Нежные девичьи руки утащили его обратно . Десятник досадливо сплюнул и объявил отбой . В качестве часового поставил Зубра . Богатырь внушал уважение статью и боевыми шрамами . Медленно , но верно глаза его слипались . Вскоре послышался зычный храп .

Меж тем , четверо активных ребят стаскивали в телегу трофеи . Работяг не пугала темнота . За оружие воинов можно выручить хорошие деньги . Заодно обшарили карманы спящих . Возликовали , обнаружив у худого парнишки золото .

- Сваливаем , Шмыга ? - обратился к вожаку пухлый крепыш .

Повозка двинулась прочь от деревни . Один из воров достал балалайку и весело ударил по струнам . На дурака цыкнули - стражу перебудишь . Он нехотя убрал инструмент .

Зубр встрепенулся от звука . Шлем съехал на затылок. Внимательно огляделся . Суровый взгляд из исподлобья недоверчив .Через высокий плетень пробирается человек в лохмотьях . Сперва богатырь подумал , что к вдовушке собрался . Все же подозрительно спросил :

- Кто таков ?

Силуэт обернулся , сверкнули желтые злобные глаза . Ужасный лик обезображен ненавистью .

- Оборотень ! - воскликнул Зубр . - А мы его везде ищем .

Последний попытался скрыться , но зацепился за сучок и рухнул в цепкие руки богатыря . Дружинники вскакивали с мест , кто-то разжег факел , чтобы лучше рассмотреть пойманное чудовище . Старик выглядел последним побирушкой . Весь скорчился от пылающего света .

- Пощадите , я вас щедро отблагодарю ….

- Че бормочешь , сволочь ?! - десятник нервно постукивал по рукояти меча .

- Девять гривен дам , - пообещал оборотень . - Под деревом одним зарыты .

Стрига жадно сглотнул слюну . Вспомнив о найденных деньгах , похлопал по поясу . Штаны спали , ибо последний оказался срезан вместе с калитой . Зубр поморщился : если парень хочет посрать , то не при всех же .

- Вот тебя мы и зароем ! - жестоко пообещал Беркут.- Сколько ты невинных душ загубил ?

Довольный сладкой ночью , появился Лось . Долго потягивался и зевал во всю пасть . Рубаха распахнулась на широкой груди , с радостью поскреб и поинтересовался :

- А добычу не разобрали ?

- Точно , где трофейное оружие ? - в растерянности завертел головой десятник . - Неужто пропили уже ?Зубр , ты проглядел ?

Богатырь виновато пожал плечами . Тройки лошадей тоже , как не бывало . Зато пленники оказались на месте . Их и доставили на милость князю , с докладом о проишествие . Стригу не порадовала и щедрая награда , ибо ромейское золото гораздо ценнее .

3 .

К князю прибыл гонец из самого Киева . Поклонившись , аж до пола , как это в спине не переломился , подал важную грамоту . А на словах передал , что жалует Ярополк Владимирович своему племяннику богатый Переяславль . Спорные земли , между прочим , многие на них зарились .

Но Всеволод не предал этому большого значения . Его глазки жадно заблестели . Видимо , уже прикинул прибыль . Холеные руки приглаживали толстый живот . Князь гордо надул щеки , обращаясь к боярам :

- Видите , как меня уважают ? Цените , пока я не уехал .

- Не по уму поступаешь , княже , - одернул боярин Годиныч . - Не одобрит вече . На кого нас бросаешь ? Народ беспокоен : воры на базаре объявились , в селах девки пропадают , змей Горыныч на Старом Волхове , в Старгороде боярин Даромир воду баламутит ….

- Хватит ! - не выдержал Всеволод , зная , что тот не закончит до вечера . - Теперь этим десятник Беркут занимается . Он уже доказал свою эффективность .

- Ну , а как подати собирать ? Кто на вече заседать будет ?

- Пускай в думе штаны просиживают - им за это платят ! - возразил князь и вкрадчиво предложил . - Я за себя - тебя посадником оставлю . Не подведешь ?

- Так , это другое дело , уважаемый ! - старый лис уже прикинул новые возможности . - Мудр ты , Всеволод, не по годам .

Князь довольно задрал жирный подбородок . Ему не терпелось пощупать новую вотчину , словно породистого жеребца . Впрочем , ратным делом он не увлекался и , в отличии от дядей , не собирался подставлять выю под чужие мечи . Для этого есть вои. Воевода Ставр поведет верную дружину , а писаря Олесия отослал к десятнику . Если не подведет в его отсутствие , станет сотником . Сейчас каждый меч на счету .

Беркут мрачно жевал соломинку , выслушивая жалобные причитания старухи , с крючковатым носом и гнилыми пеньками вместо зубов . Впрочем , в 80 с лишним годков не всякая баба выглядит лучше. Эта как-то ухитрилась дожить .

- Сестру мою похитили , кровинушку мою ! - глухо рыдала бабка .

- Сестру ? - удивился Лось . - А сколько же ей лет ?

- Почитай годков десять минуло , как мужа схоронила,- подсчитывала старуха . - Тогда ей было 90 лет .

- Ого ! - присвистнул Стрига . - Да , кому она , старая , нужна ?

- Не тебе судить , нехристь ! - она замахнулась клюкой , и парнишка юркнул за широкую спину Зубра .

- Может , ее уже схоронили , а вы не знаете ? - почесал затылок простодушный Лось и вовремя перехватил , воинственно накинувшуюся , бабушку .

- Не , так дело не пойдет , - махнул рукой десятник . - Мы должны знать , кто ее похитил и где . Откуда нам начинать поиски ?

- Нет , сынок , - пригорюнилась бабка . - Не ведаю .

- Что , не идет служба ? - нагло ухмыльнулся писарь . - А у вас еще куча дел . Харчи только переводить горазды !

- Поучи их , мил человек , - поддакнула старуха . - Совсем обленились , зажрались , кобели !

- Олесий , друг сердечный , давно не виделись ! - Лось обнял ябеду за шею так , что тот слабо попискивал .

Бабка , кляня воев на все лады , удалилась . Беркут досадливо сплюнул . Суровые морщинки пролегли на лбу , а умных мыслей не приходило .

- Я знаю , как помочь делу , - глухо произнес Зубр .

- Как ?! - в один голос вскричали остальные .

- Надо отрубить оборотню голову !

- Чево ? - не въехал Лось .

- Тогда настроение сразу поднимется , - догадался Стрига .

Зубр утвердительно кивнул . Зловещей улыбкой искривились губы . Лоб прорезал глубокий шрам , тянувшийся через всю щеку .

- Мы посадим его голову на кол . Пусть все видят , кто виноват в пропажах девиц , - решил Беркут . - Жаль , что он на боярина Драгомира не похож .

- Или на змея Горыныча , - добавил нерешительно Лось.- Тогда можно бы сразу два дела закрыть .

- Дурень , думай , что несешь ! - одернул Зубр . - Мы честно боремся с преступностью .

Он настороженно огляделся : не услышал-ли кто сей промашки . Не хотелось , чтобы вера народа в стражей порядка пошатнулась . Беркут выволок грязного и вонючего старика за шиворот . Напрасно тот лаялся , пытаясь запугать :

- Мяса мне ! Свежего мяса давно не едал !

Но оборотень уже не внушал страха . Ясным днем он выглядел , как обычный побирушка . Лось одернул его:

- Хватит из себя каннибала Лептора строить ! Ты не в хлеву , и молчание егнят тебе не светит .

Зубр нахально ухмыльнулся , ведя толстым ногтем по лезвию топора . Он с одного удара справиться с тощей шеей негодяя .

- Постойте , я знаю , кто девиц похищает , - заскулил оборотень .

- Своих решил сдать ? - нахмурился Беркут . - А не боишься , что в одном порубе окажетесь ?

- Нет , он только на девок охотится , - вкрадчиво поведал старик . - Красным Драконом себя кличет .

- А кто это ? - заинтересовался Лось .

- Тот же петух , только с большим гребнем .

- А , что это значит ?

- Не заморачивай голову зоновскими понятиями , - оборвал брат . - Ты по теме базар веди .

- Я , и так , не фуфло толкаю , - прохрипел оборотень . - Из воев он . На купеческой дочке женился , только мамаша ее на него запала . Он ей отказал - вот и навела порчу . Лицо воя язвами покрылось и стал уродом . Жена бросила , тут у него кукушка и съехала. Раньше ни одна девка не отказывала , а теперь сторонятся . Вот и гоняется за ними , юбки задирает .

- Вот дурной ! - сплюнул Стрига . - Было бы злато , а бабы найдутся .

- Да , столько мяса мог запасти впрок , - мечтательно ощерил клыки каннибал .

- Ты , это , о чем ?

- Дык , режет Дракон их после этого , бритвой по горлу и в колодец .

Лица дружинников помрачнели . Такой жестокости ни один из них не видывал . Одно дело на войне , когда распален жаркой схваткой , снасильничать . Женщин не принято убивать .

- Где прячется эта гнида ? - Беркут решительно тряхнул старика за ворот .

- В городе , ему так легче на промысел выходить .

Оборотня , словно жалкий мешок , набитый костями , закинули в поруб . Пускай пока посидит , поклацает зубами от холода . Он может пригодиться для опознания . На казнь , наверняка , не торопиться . Зубр с сожалением воткнул топор в колоду .

- Успеешь еще , - усмехнулся Беркут .

- Только харчи зря на него переводим .

- Думаю , нам нужно разделиться , - предположил Стрига . - Мы с десятником возьмем этого Дракона , а вы , богатыри , Горыныча валите .

- Какой ты шустрый ! - уличил Лось . - Обдурить нас вздумал ? У Горыныча три головы , а у Дракона - одна . Кому тяжелее придется ?

- Это верно , - поддакнул Зубр . - Давай , наоборот .

Они бы долго спорили , но Беркут оборвал :

- Ладно , мне махать мечом не привыкать . Ступайте , с Богом !

Друзья распрощались . Каждый двинулся в свою сторону . Беркут украдкой перекрестил широкие спины . Стрига и не подозревал , что десятник такой набожный . Впрочем , веру не принято выставлять напоказ . В церкви его привлекала золотая утварь , но он ни разу не крал , опасаясь потерять удачу . Все люди , по-своему , суеверны . Вот современные атеисты верят , как это не абсурдно , что Бога нет .

- Блин , че-то меня на философию потянуло , - признался Стрига .

- Умный что-ли ? - обернулся Беркут . - Шлем череп не жмет ?

Его младший напарник был одного с ним роста , но гораздо уже в плечах . Хотя и ловок , но уж больно щуплый , пудика три от силы . Конечно , приличную броню на такого задохлика трудно подобрать . Шлем постоянно норовил сползти парню на глаза . Ничего , пусть лучше не видит врага , а не то заранее даст деру . Беркут , углядев впереди отряд всадников , резко оттащил напарника в подворотню .

- Ты чего ? - вознегодовал Стрига .

- Важные птицы едут : боярин Драгомир спас своего сынка из поруба . Быстро с князем договорился , тому ни к чему лишние проблемы . Нам лучше боярину на глаза не попадаться .

Маленький Светел смотрелся комично рядом с рослым отцом . Последний походил на длинную тонкую жердину . Сухощавый , боярин не отличался особой силой и статью . Беркут презрительно скривился : при таком росте иметь узкие плечи - позор . Но телохранители , с медвежьими лапами , внушали опасение .

- Ты уверен , что это боярин ? - засомневался Стрига.- Больно тощ !

На Руси всегда ценилась дородность . Она ассоциировалась со здоровьем . Понравился - значит исцелился . Драгомир не производил впечатления и богатой одеждой . Нет , в этом ему далеко до Годиныча . Тот ходил в лисьей шубе и куньей высокой шапке , а шею украшала толстая золотая гривна . Пуговицы , застежки и прочая мишура тоже из драг металлов . Совесть посадника не грызет : сломала об него все зубы .

4 .

- Брат , а мы точно не прогадали ? - почесал затылок Лось . - Этот Стрига такой плут !

- Ты сомневаешься в нашем десятнике ? - нахмурился Зубр . - Да , он любого на куски порубает .

Лосю нечего было возразить . Он откровенно восхищался командиром , который знал множество хитрых уловок и уже успел повидать этот мир . Юный богатырь и не догадывался , на сколько он огромен . По молодости лет ему чаще снились девки , хотя душа и стремилась к подвигу .

- Брат , твоя подружка очень похожа на свою сестру . Как ты их различаешь ? - полюбопытствовал Зубр .

- Очень просто . Когда целую другую , получаю оплеуху от своей .

- М...м , дя , как это я сразу не сообразил ? - старший поскреб ногтями густую щетину , которая жутко чесалась .

Ему повезло , что волосы на спине не такие колючие , а то не дотянуться .

- А где мы найдем этого придурка ? - Лось вертел головой в поисках грудастых девиц , надолго задерживая жадный взгляд .

Зубр укоризненно покачал головой . Он привык относиться ко всему серьезно . Защитить город - это достойное и нужное дело , зачтется на небесах . Город большой и улиц слишком много , чтобы успеть обойти все . Там , где они появлялись , случайные пьянчужки старались убраться с дороги . Руки , толщиной с бедро взрослого человека , внушали уважение .

Братьям стать досталась по наследству от отца , некогда славного воя . Как и большинство из них , он недолго прожил . Мать ушла за ним вскоре , оставив бабке двух здоровячков . Знакомые дружинники взяли их на воспитание , но в выборе не неволили . Они не стремились покидать дом надолго , пока бабка не умерла. Зачисление на службу приняли благосклонно .

- Корчма - это такое место , куда мужчины ходят каждый день последний раз в жизни , - задумчиво изрек Зубр . - Возможно , он там ?

Двое крепких мордоворотов держали тощего мужика в фартуке , а третий прицельно бил . Бил со смаком , с наслаждением истинного садиста .

- Ты не собрал четверть гривны для Гришана ?

- Я-я-я , не буду вам платить , изверги , - хозяин корчмы повис бессильной тряпкой в крепких руках .

- Парни , вам лучше отпустить его , - мирно посоветовал Зубр .

Бандиты досадливо и поспешно удалились . Еще не совсем совесть потеряли , чтобы связываться с гриднями .

- Совсем оборзели , - жаловался Миха , утирая платком кровь из разбитого носа .

Кучерявый , нескладный и толстогубый , он не был красавцем . Но только дурак смотрит на внешнюю оболочку . Хозяин корчмы оказался дружелюбным и любезным человеком . Готовить умел не хуже княжеского повара . Прислугу он не держал , а продукты скупал у крестьян .

Лось быстро насытился , ибо , не прожевывая , глотал все разносолы подряд . Наивный , он надеялся сберечь зубы , но желудок думал иначе . Он возмутительно заурчал , требуя облегчения , и богатырь рванулся в туалет , торопливо расстегивая ремни . Капельки пота выступили на лбу . Так хотелось успеть добежать .

В коридоре появился высокий дядя , обнаженный по пояс . Злое , изуродованное болезнью , лицо не внушало доверие . Тело бугрилось рельефными мускулами . Повернулся спиной , показывая презрение к опасности . Спина широкая , в валиках мускулов . По всему телу причудливая вязь татуировок .

- Я - Красный Дракон ! - ухмыльнулся негодяй .

- Парень , дай пройти , - прокряхтел Лось . - Мне невмоготу !

Красный Дракон победоносно ухмыльнулся . Он решил , что увалень испугался .

- Нет , я тебя не отпущу , пока ты не заплатишь откуп !

- Да , я тебе …. - богатырь хотел пригрозить , но спазм в животике заставил заткнуться . - Забирай !

Он кинул остатки серебрушки , но нахал не отставал :

- Ты молод и хорош собой , а у меня давно не было девушки .

Красный Дракон решительно приступил к действиям. Он попытался обхватить здоровяка . Лось кинул его через бедро и приложил локтем в челюсть , а затем вырвался во двор , к отхожему месту .

Зубр выглянул в коридор и спросил хозяина :

- А это , что за хмырь валяется ? Давно в нетрезвом виде ? Засунуть его в обезьянник ?

- Куда-куда ? - удивился Миха , не до конца понимая жаргон . - Он исправно платит , но клиент со странностями .

- Чей будешь ? - дружинник толкнул того ногой , так как руки заняты караваем и свиным окороком .

- Я - красный Дракон ! - промямлил тот разбитыми губами , которые превратились в лепешки .

- Подержи-ка , - Зубр отдал корчмарю остатки снеди.- Дракон , говоришь ? Ты-то нам и нужен ! Куда бабашку дел ?

- Не-е-е знаю , - у негодяя трещали ребра от крепких тычков . - Я только за молодыми ухлестывал .

- Знаю , как ты ухлестывал ! Бритвой по горлу и в колодец , так ?

- Поклеп все это , - простонал тот . - Батька вам , наверное , набрехал ? Он всегда был против , что мне мальчики нравятся .

- Дела ! - дружинник даже бить перестал , озадаченный столь аморальным поведением .

Заявился бледный Лось . Лицо осунулось , штаны все вывозены в дерьме , ширинка расстегнута , а на скуле ссадина .

- Брат , что этот негодяй с тобой сделал ? - встревожился Зубр .

- Редиска , этот нехороший человек , - последовал кивок в сторону корчмаря . - В толчке полы не заменил . Я чуть не утонул в его сортире !

- Но , я не плотник , - Миха стушевался под гневными взглядами , невольно зажимая нос .

- Сам вижу , из какого места у тебя руки растут , - скривился Зубр . - Брат , почистись , а то скоро вся местная шваль нас по запаху узнавать будет . А ты , Миша , найми плотника и не скупись .

- Но , я - Миха , - поправил корчмарь . - Я еврей , кстати , Иван - тоже еврейское имя .

- Да , хоть китаец , - отмахнулся богатырь . - Жену свою учи щи варить .

Корчмарь укоризненно покачал головой . Если на Руси таковы все стражи порядка , то быть ей великой державой . Пока Лось плескался в горячей бадье , Дракон подносил воду , угодливо согласился потереть спину и норовил пощупать крепкие мускулы . От широченных плеч он не отрывал восхищенного взгляда .

- Надо будет пристроить парня в мужскую баню , - рассудил Зубр . - Таким там самое место .

- А , что с ним ? - наивно поинтересовался Лось .

Старший брат облегченно вздохнул , что младший еще не испорчен этой гадостью . Именно из-за развращенности нравов пал Рим , падет и наша империя в будущем . Богатырям это не грозит - они не горцы . Последние , почему-то , любили рубить всем головы , и их страшно колбасило .

- Эй , Миша , на печке из котла выходит дым ! - заметил Зубр .

- Не дым , а пар , - поправил корчмарь .

- Это сначала шел пар , а теперь уже дым !

- О , мать моя - Сара !

Лось громко засмеялся .

- Чего ржешь , болван! - оборвал брат . - Наше жаркое подгорело .

5 .

Стрига суетливо забегал вперед , часто спотыкался , заглядывая вопросительно на Беркута . Тот шагал широко , не торопясь , важно выпятив живот . Конечно , не с шести кубовым прессом , но уже выдается вперед . На Руси полно таких мужиков , и десятник везде сойдет за своего . Миновав городские улицы , они вышли на распаханные поля и просторные луга . Змей часто заявлялся ночью на пастбища и подворовывал скотину .

- Жрун окаянный ! - ругались владельцы . - И чего ему не спиться ?

- Шеф , что будем делать ? - испуганно вертел головой Стрига .

- Даже тень не может существовать без солнца , - напыщенно изрек десятник .

- Что это значит ?

- У Горыныча есть логово и мы его найдем .

- Но , герои , вроде вас , обычно действуют в одиночку , - парнишка попытался увильнуть . - Я могу подождать вас здесь ?

- Отлично ! - одобрил Беркут . - А я залягу в траве . Змей , наверняка , заметит тебя с воздуха и нападет .

Стрига сразу скис . План десятника ему , явно , не понравился . Но сам виноват - нечего было сачковать. Десятник не стал приводить в исполнение злую шутку . Они упорно двигались по дороге , заросшей проплешинами травы . Петляя , она уводила к лесу . Беркут засмотрелся на родные высокие кроны . Точно руки , распростерли их деревья к небу . Безбрежная синева отражалась в глазах . Навстречу попались премиленькие девчушки , несут на руках козленочка и щебечут :

- Посмотрите-ка , сестрицы , какой прекрасный козленочек , да и без рог .

- Вишь , он еще холост , - заметил Стрига .

Подружки покраснели , на щеках заиграл еще пуще румянец . Похорошели , одним словом . Ножки стройные , и даже Беркут задумчиво прицокнул языком . Пора хороводов с молодками для него давно миновала . Он выбрал свой путь - стать воином. Десятник добровольно отказался от мирной жизни и семейного очага , чтобы посвятить свою жизнь ратному искусству . Беркут стал лучшим из лучших и в награду получил тяжелое одиночество . Назад дороги нет . Но виду он не показывал , держа свои чувства в узде . Настоящую жизнь надо прожить в яростном сражении , прежде всего , с самим собой.

Стрига воровато прищурился . На старом мерине плетется дряхлый путник .

- Куда направляешься , старик ?

- На пятничную молитву .

- Ведь сегодня вторник ? - удивился Беркут .

- Если эта кляча довезет меня до храма к субботе , я и то буду доволен !

Стрига разочарованно вздохнул , с бедного паломника нечего взять , съязвил вдогонку :

- Это праотец Авраам .

- Нет , это Исаак , - поправил десятник , решив подыграть .

- Никак , это Иаков ?

Старик обернулся :

- Все вы меня не знаете : аз есмь Саул , ищу ослов отца моего и , найдя , их здесь оставляю .

- Уел нас дяденька , - признал Стрига .

Беркут задумчиво промолчал , жуя травинку . На него иногда накатывало такое состояние , когда не хочется ни о чем говорить . Глухая вата стоит в ушах , а мир вязнет в пустоте . Возможно , десятника слишком часто били по голове . Его слегка вело в сторону . Капельки пота выступили на лбу .

- Командир , с тобой все в порядке ? - обеспокоился Стрига , только припадочных ему не хватало .

- Пройдет , - вяло отмахнулся Беркут , даже голос звучал тихо , приглушенно .

Язык ворочался с трудом . Десятник сумел выжить во множестве битв , но все это отразилось на его здоровье . Иногда он испытывал приступы слабости , а в плохую погоду ныли сломанные кости . Достойная цена за жизнь ! Товарищи уже давно кормят воронье на полях сражений .

Знакомый паломник не успел далеко уехать и валялся в пыли , в ногах у двух дерзких подростков . Один был чернявый и тощий , а другой - пухлый , с соломенными волосами и менее злой , потому что не пинал беднягу .

- Колись , олигофрен , где золото припрятал ? - настаивал тощий .

- Федор Михалыч , ну и словечки вы знаете ! - подивился толстый приятель .

- Помог бы лучше , Сеня! Вон , кольцо у него с пальца стащи .

Здоровяк успешно справился с поручением . Силы ему не занимать . Он с любопытством уставился на украшение , раскрыв широкую ладошку . Коротышка Федор привстал на цыпочки , пытаясь заглянуть за широкую спину :

- Покажи гайку ! Кажись , медная ? Дай поносить !

- Не-е-а , - Сеня убрал руки за спину .

- А за поцелуй ?

- Ты , что спятил , голубятня ?

- Дык , я же со своей сестрой договорюсь , - пояснил щуплый Федор .

- Сперва договорись , - Сеня не дал себя провести .

- Не хорошо - это чужое имущество делить ,- заметил Стрига .

- Тебя не спросили ! - окрысился Федор , оценив такого дистрофика . - Вали ищеек ,Сеня !

Здоровый напарник примитивно попытался сграбастать Беркута , но тот легко увлек его руку в сторону и заломал , больно зафиксировав коленом . Десятник любопытно наблюдал за двумя юркими малышами .

Федор ловко подпрыгнул и пнул ногой в голову . Стрига отскочил и тут же кинулся в ноги , но перекатом был брошен через спину . Летел он недолго и упал , сбрякав костями . Чернявый подросток , оценив , что расклад не в его пользу , пока не повязали , «волки», кинулся бежать .

Десятник горестно вздохнул . Нет ничего хуже , чем ждать или догонять . Его ожидало последнее . Вырубив увальня , он кинулся за беглецом :

- Стой , мелкий !

Тот только прибавил прыти , петляя , как заяц . Короткие ножки не давали ему хорошо разогнаться . Прыжком Беркут настиг малолетнего преступника и ухватил за пояс . Но Федор одним движением отцепил пряжку и кинулся дальше . Десятник выругался и вновь , рывком сократил дистанцию , хватая за штанину . Чернявый упал и пополз , теряя порты . Оставшись без них , он выскользнул на свободу .

- Врешь , не уйдешь ! - хрипел за спиной Беркут .

- Дяденька , отстаньте ! У меня жена и шестеро детей.

- А мои , что-ли должны с голоду помирать ? Молод ты еще семью заводить !

Как волк настигает зайца , так и десятник сумел схватить за шиворот прыткого проныру . Крепкий ворот рубахи не порвался . Оба тяжело дышали . Могучие легкие Беркута хрипели . Слишком здоровый , чтобы легко бегать . Комплекция не бегуна , а борца , заставила изрядно попотеть .

Федор дождался , пока тот расслабится и нырнул вниз , оставив в руках стража порядка и рубашку . Бледной синевы , тело явило себя миру и легкому ветерку . Он прыгнул за ближайшее дерево . Перед глазами мелькали кусты , а сзади доносилось пыхтение .

Беркут ломился , как лось , через кусты , вслед за голым преступником . Не зря говорят : «Попадешься княжеским гридням - разденут до нитки !» На этот раз он не стал повторять прежние ошибки и повалил Федора , удерживая своим весом . Долго не мог прийти в себя . Лицо залепила паутина , а к широким шароварам прилипли колючки .

- Только не делайте со мной ничего противоестественного , - предупредил наглец . - Иначе в боярскую думу пожалуюсь , на совращение малолетних .

- Я тебя по другому использую , - тяжело сопел Беркут . - Послужишь приманкой , змею Горынычу ?

Он надеялся запугать паренька , но тот затрясся от нервного смеха и унялся лишь после увесистой затрещины .

- Ты спятил ? Травки обкурился ?

- Да , только дураки верят в подобные сказки .

- Думаешь , байки о змее вранье ?

- Еще какое , -подтвердил пострел . - А , если я скажу , вы меня домой отпустите ?

- Да , ты мне на фиг не нужен ! - признался Беркут .

- Тогда , зачем за мною гнались ?

Десятник и сам не мог ответить , от чего совершил такой дурацкий поступок . Зачем потерял целый день , гоняясь за мелким хулиганом ? Конечно , тот заслужил наказания , но не являлся опасным преступником . Просто еще подростковая дурь в голове .

- Давно на княжеском дворе никого не секли при людно , - пояснил десятник , решив запугать сосунка . - Вот воевода и приказал кого-нибудь словить .

Он угадал правильно . Федор побледнел и выдал массу ценной информации . Выставлять голый зад на посмешище считалось большим позором для любого. Розгами , смоченными в воде , секли именно это , мягкое место .

- Это все ватажка Шмыги забавляется . Из скоморохов он . Придумали чучело соорудить , на змея похожее , и пугают народ , скотину крадут .

- Это все ? - десятник хорошенько встряхнул пленного .

- Еще они на базаре промышляют . Хвастались недавно , что у воев оружие , из под носа , уперли .

Беркут рывком поднялся , давая парнишке шедрого пинка , пониже спины , чтобы прытче бежал :

- Свободен !

Теперь десятник понял , кто увел тройку лошадей и трофейное оружие . Держитесь , гады ! Он успел далековато убежать от заветной поляны , но просвет между деревьями виднеется . Не слепой - дорогу найдет и доберется до оставленной поляны . Пора приступать к решительным действиям .

6 .

- Хорошо у тебя , Миша ! - Зубр блаженно устроился на лавочке , положив под голову толстые волосатые руки .

Корчмарю оставалось только кивать , сожалеюще провожая взглядом тающие запасы . А доходов от этого не пребывало .

- А , разве , мы не пойдем их искать ? - Лось почесал затылок .

Очередной клиент , увидев его раздувающиеся бицепсы , Арни отдыхает , решил заглянуть в следующий раз . Миха горестно вздохнул .

- Чего это он ?

- Боятся - значит уважают , - пояснил Зубр , лениво потягивая кисловатое яблочное вино .

- Неужели , еда им не по вкусу ? - Лось захрустел свиными ребрышками .

Кости трещали под крепкими зубами . Он припустил пряжку пояса , чтобы больше влезло . Вечерело . В мутное окошко , затянутое бычьей пленкой , просачивались прощальные лучики . Окна раньше делали небольшими , стеклянных еще не было . Резные створки на ночь закрывались . Девушки жгли лучину , чтобы прясть и крутить веретено .

Одежду делали из доступных материалов : льна , хлопка конопли , а также шкур животных . На ногах беднота летом носила лапти , а зимой - валенки . Кожаная обувка имелась у более зажиточных . Делалась она очень качественно и стоила соответственно . В качестве денег на Руси использовались шкуры животных : куньи , беличьи , лисьи . Драг металлы , в большинстве , были резанными кусочками . Да , и какой смысл чеканки , когда все натуральное , все свое .

В 11 веке татаро-монголы еще не посетили земли Руси и князья жили независимо в своих вотчинах . Они часто ссорились за более лучшие куски . Примерно также было в наших криминальных 90 . Конечно , раньше не было такой злости в людях , как сейчас .

Пока я вводил вас в курс дела , к богатырям заявились гости . Пятеро крепких ребят , во главе с лысым предводителем , дружной компанией ввалились в двери . Видимо , из тех , кто предпочитает пить вместе и драку завязать легче . Главное - навалиться всем скопом , а потом и запинать можно . Миха пригнулся за стойкой .

- Кто хозяин ? - лысый нахально поигрывал мясницкими ножами , в локоть длинной .

- Я за него ! - Зубр , после пары кружечек , стал благодушным .

- А , где же Мишуля ? - главарь досадливо сплюнул и растерялся , напоминая собой Вицина из кинокартины «Операция ы».

Вот только нарвался он отнюдь не на Шурика . Приятели ожидали от него решительных действий . Боясь потерять авторитет и воодушевляемый поддержкой , Лысый грозно придвинулся :

- Это наша корова и мы ее доим !

- Мил человек , принеси и мне кружечку парного молока , - Лось принял все буквально . - Бабушка говорила , что оно полезно перед сном .

Вожак татей горестно взвыл , ибо подавить авторитетом не получилось . Он запрыгнул на край широкого стола , взмахнув ножами . Лось опрокинул стол вместе с ним , и Лысый оказался погребен под объедками . Зубр ухватил двоих и стукнул их лбами . Третьего отправил в полет , збив попутно еще одного. Последний выскочил вон , спасая свою шкуру. Разве это товарищество ? Нет , чтобы помочь друганам и оказаться с помятыми боками и шишкой на голове .

- Чего он взбесился ? - Лось поставил стол на место . - Жратвы на всех хватит .

Корчмарь горестно собирал черепки посуды , ползая на коленях . Зубр , со знанием дела , ухватил лысого за ноги и потряс вниз головой . Выпал маленький мешочек с обрезками серебра .

- Возьми , Миша , за хорошую драку надо платить !

Лось раскатисто расхохотался незатейливой шутке . Брат умеет поднять настроение . Повеселел и корчмарь . Евреи быстро умеют считать . Подхватив метлу , он с энтузиазмом продолжил работу . Миха закончил вовремя , так как появился колоритный клиент . Толстое брюхо мужика выпячивалось вперед, выдавая в нем любителя выпить и пожрать . Широкие шаровары , обляпанные по низу грязью , изрядно потерты . Густая бородища в стружке . Наверное , артельщик плотников .

- Кто посмел моих друзей обидеть ? - взревел он .

- А ты разве ослеп ? - Лось выдвинулся навстречу . - Почему зашел и не перекрестился ?Али ты нехристь ?

Дорогие читатели , хочу напомнить , что уже в 11 веке Русь приняла христианство . Строились повсюду храмы , которые и являлись украшением любого города . Взаимоотношения с греками были прочны , хотя имели не только религиозный характер . Но об этом я поведаю в другом произведении , дабы не заморачивать мозги политикой .

Артельщик устыдился своего поведения и поклонился иконе в восточном углу . Без них не обходились в каждом доме . Широко положив крестное знамение , он пузом попер на богатыря .

- Я - Гриня !

- Да , мне без разницы ! - Лось решил пободаться лбами .

Шея его вздулась , нагнетая кровь к голове . Гриня , больше полагаясь на собственный вес , чем на крепость мускулов , вылетел за двери . Дружинник , по привычке , собирался спустить нахала с лестницы , но брат остановил :

- Тягай его обратно .

Лось с готовностью втащил мужика за крепкий кожаный пояс .

- Эй , хряк , ты в плотницком деле разбираешься ?

Артельщик не сразу пришел в себя . Впервые кто-то оттаскал его за шиворот , как щенка . А такие силачи - большая редкость .

- Я - Гриня ! - заклинило его .

- Отлично ! - не обратил внимания Зубр . - Задание тебе простое , Гриня , толчок новый поставить . Справишься ?

Тот сумел лишь тупо кивнуть , поддерживаемый за подмышки Лосем , словно тугой мешок муки .

- Брат , проводи-ка его и объясни фронт работ .

Когда они удалились , Корчмарь загорелся идеей :

- А баню он построить сможет ? А коновязь ? Тогда у меня больше клиентов останавливаться сможет .

- Это ты уже с ним сам договаривайся , - разрешил Зубр . - Только он всего два слова знает : «Я - Гриня!»

Довольный шуткой , дружинник захохотал , сотрясая стены , посыпалась пыль с потолка . Богатырь невольно сбавил тон , опасаясь , что крыша упадет на голову .

- И долго вы будете у меня гостить ? - опасливо поинтересовался Миха .

- Пока вино не кончится !

Корчмарь сразу скис , руки бессильно опустились . Такие братья - здоровяки и весь погреб вынесут . Заглянул озабоченный Лось :

- Пришел какой-то человек и утверждает , что он твой близкий родственник и может это доказать .

- Это , наверное , полный идиот , - изрек тоном иудейского раввина Миха . - Выгони его !

- Конечно . Но у него , видимо , есть и другие доказательства .

- Ладно , - хлопнул по колену Зубр . - Не будем мешать встрече еврейской общины . Брат , захвати еще бочонок вина , надо будет это обмыть .

Тот с готовностью выполнил поручение . Корчмарь поспешно распахнул двери , желая , чтобы поскорее убрались прочь , но своего постарался не упустить :

- Я могу рассчитывать на надежную «крышу» над головой ?

- Мы не плотники , - удивился простодушный Лось .

- Можешь ! - подтвердил его старший брат . - Зови , если че .

Он с трудом протиснулся в двери . Косяк жалобно скрипнул и отпал , когда бочонок протаскивал Лось .

- Извините , я такой неуклюжий !

- Ничего , ничего , - корчмарь , весь красный , с трудом сохранил на лице вежливую улыбку , - Чтоб вам пусто было ! - пробормотал он вслед , когда дверь захлопнулась . - Удружили , дружиннички !

7 .

Беркут был страшно зол , что впустую растратил свой день . Успев проголодаться , он мечтал поскорее добраться до княжеской кухни . Авось , пронырливый Стрига стащит кусок повкуснее . Повара его сильно не любили , ибо со стола частенько что-нибудь исчезало . Лось же , наоборот , пользовался авторитетом . Молодой статный парень нравился стряпухам . Детское простодушное лицо еще не огрубело от ратного ремесла .

Беркут , по привычке , двигался крадучись вдоль опушки . Заметив впереди силуэты людей , он замедлился . Нож сам прыгнул в руку . Он прокрался, как можно ближе , терзаемый любопытством .

- Что же , добрый друг , - вел разговор велеречивый посадник , с легкостью узнанный по бархатному камзолу и прочей мишуре . - Я согласен , что князь в Новгороде лишний . Пускай твои люди творят бесчинства , а вече волнуется . Думаю , народ вскоре убедится в некомпетентности занимаемой должности .

"Эк по ученому загнул !"- восхитился хитрецом Беркут . Высокий сообщник , не кто иной , как боярин Драгомир подтвердил готовность действовать :

- Нам чужаки не нужны ! Холопами я и сам командовать могу . Предлагаю сразу поделить землю . Мне нужна вотчина только за Славянским концом . Остальное можете забирать себе .

«А боярин оказался не таким уж и жадным !» - удивленно подумал Беркут , но с этими мыслями он поторопился .

- Еще мне нужно звание тысяцкого .

По тому , как плотно сжались губы , посадник понял , что это давняя мечта Драгомира . Серьезным противником в торговых делах он не будет . Однако , опытный боец может пригодится в умелых руках .

- Вы правы , уважаемый , - Годиныч решил добавить немного лести , ведь кашу маслом не испортишь . - Только вам можно доверить эту важную должность . Других кандидатур , к сожалению , я не вижу .

Боярин гордо вскинул заостренный подбородок , рука поглаживала ножны , украшенные самоцветами. Интересно , а оружие настоящее ? Беркуту этот дылда не внушал опасения - худой , как Кощей Бессмертный .

- Боярин , смотри , кого мы поймали ! - двое крепких воев выволокли за шиворот Стригу . - Крутился возле дороги . Что с ним делать ?

- Это один из гридней Всевлода , - признал посадник.- Самый никчемный из них .

- Да , десятник у них опытный , - согласился Драгомир . - Моего родича завалил .

- Может , подкупить его , раз такое дело ?

Годиныч привык решать дела миром , по возможности , загребать жар чужими руками . На то он и купец . Если вой не дурак , то за большую плату перейдет на нужную сторону . Дураком оказался боярин .

- На кол посажу , паскуду !

Беркут скривился : грозилась свинья рылом небо перепахать . Посадник тоже брезгливо поморщился : с какими дураками приходится иметь дело .

- Что ты здесь вынюхивал ? - Драгомир молниеносно выхватил сабельку и пощекотал горло Стриги .

Десятник заново оценил выучку противника и нахмурился . Боярин не уступал ему . Видимо , с малых лет начинал тренировки . Обидно , наверное , было , что силой не вышел , вот и брал натиском да умением .

- Я просто хотел предложить свои услуги , - бледный Стрига затрясся от страха . - Я помогу избавиться вам от десятника , а в награду хочу четверть гривны .

- А ты дерзок , щенок ! - Драгомир похлопал плоской стороной острия по щеке . - Ты мне нравишься !

Стрига облегченно перевел дух , а Беркут злобно засопел . Этот маленький гаденыш решил предать крепкую дружбу .

- Ладно , парень , Иван и Брячислав проводят тебя до детинца , - решил боярин . - При удобной возможности разберетесь с десятником .

Предатели разделились , каждый поехал в свою сторону . Беркут не решился перехватить посадника , ибо тот слишком хитер и нет никаких доказательств его вины . А боярин Драгомир умчался на резвом скакуне и был таков . Осталось лишь сильное желание - оттрепать подлого Стригу за вихры . Он заслужил хорошей взбучки . Десятник быстро догнал сопровождающих воев :

- Ку-ку !

На выдохе он подпрыгнул и ударил одного пяткой в лоб , продемонстрировав отличную растяжку . Брехня , что только китайцы умеют биться ногами . Воинов везде учат одинаково , ибо цель у них одна . А без приличной силовой подготовки нечего делать в бою .

Противник Беркута вырубился мгновенно , ведь в удар вложен немалый вес . Но его напарник воспользовался секундной задержкой и успел выхватить меч . Умело перейдя в атаку , он заставил десятника отступить . Увлекшись нападением , воин слишком сильно вложился в удар , ведь это была не фехтовальная дуэль , а требовалось разрубить броню.

Беркут умело провалил противника и , сократив дистанцию , пробил рукоятью в подбородок , а затем рубанул снизу вверх , отбрасывая прочь . Короткая , но весьма интенсивная схватка , заставила десятника вспотеть . Тыльной стороной ладони он вытер соленые капли и перевел гневный взгляд на Стригу :

- Так ты вздумал продать нас ?!

- Но , ведь деньги лишними не бывают ? - паренек хитро прищурился . - Говорят : не в деньгах счастье , а в том , на что их можно потратить .

- Ты , мне , тут зубы не заговаривай !

- Да , я просто хотел разведать , что к чему , вот и втерся в доверие , - пояснил Стрига . - А ты все испортил ! Как теперь узнать , какую пакость замышляет боярин ?

- Тут я дал маху , - признал свою вину Беркут . - Но , ты сам виноват , хорошо прикинулся продажной шкурой , я чуть ноги не вытер . В скоморохи , что-ли , тебе податься ?

Стрига обрадованно обшарил карманы воев , радуясь , что все позади . Настроение прибавилось , когда нашел потертый кусок серебрушки . Хватит и этого , чтобы поесть в ближайшем крестьянском доме . Хлебом , конечно , принято делиться бесплатно , но они не нищие , чтобы просить милостыню .

- Сейчас мы узнаем у «цепных псов» , какой приказ отдал боярин , - Беркут встряхнул одного из воев , приводя его в чувство , шлепками по щекам .

А второму , оказавшему сопротивление , повезло меньше . Скула рассечена , а вместо нижней челюсти крошево зубов . Изрядно ему досталось .

- Сколько человек в группе ? Какова цель? Где найти главного ? - Беркут задавал вопросы по существу .

- Лучше отпусти меня , княжеский наймит , а не то пожалеешь ! - воин оказался храбрецом , - Батька,- так в старину уважительно называли боярина . - Тебе это припомнит !

- Где мне его найти ?

- Ага ! Уже решил в ножки кинуться ! - победоносно усмехнулся вой . - За Славянским концом его терем . Только он тебя не простит , свояка ты его погубил .

Десятник отвернулся , с подобной слепой преданностью уже сталкивался . Пленный не слишком умен , но этого и не требуется для подобного рода службы . Кивком он велел Стриге не отставать .

- Куда мы ? - засуетился тот . - Неужто , в одиночку штурмовать палаты Драгомира ?

- Сперва заглянем в детинец . Нужно собрать остальных преданных людей .

- Тогда , можно , я останусь ?

- С чего вдруг ? - нахмурился Беркут .

- Ну , я подумал , что , если наш план не сработает , - пролепетал Стрига . - То я смогу втереться в доверие к боярину .

- Ты не веришь в успех своего командира ?! - рявкнул десятник во все горло . - Запомни , парень : Мы -не они ! Кто к нам с тем за чем , тот от того и того .

У Стриги хватило ума не переспрашивать этот словесный понос . Когда командир заводился , лучше помалкивать и сопеть в две дырочки , не забывая о целости третей , которая находится внизу спины .

8 .

Ноги десятника заплетались от усталости , когда добрались до детинца . Темная синева разливалась по небу . Хотелось упасть на широкую лавку и захрапеть . Из распахнутого окна гридницы доносились громкие песни и прочие вопли , не положенные для столь позднего часа . Писарь Олесий караулил их возле врат .

- Князь , что-ли вернулся ? - вяло ворочал языком Беркут .

- Совсем твои гридни расслабились! - набросился на него Олесий. - Шляешься, незнамо где!

- Да , что здесь происходит ? - десятник оттолкнул ябеду и решительно двинулся к лестнице .

Вовремя подвинулся , когда под ноги шмякнулась туша сотника Потапа . Под глазом грузного и толстомордого дядьки набухал синяк . Сотник медленно поднялся и обрадованно кинулся пожать руку :

- Наконец-то , ты здесь ! Угомони уж своих богатырей, пока терем не разнесли .

- Да , что происходит ? - десятник решил взять быка за рога . - Почему все перепились ?

- Дык , поимку опасного преступника отмечают , - пояснил сотник . - Дракона поймали и в баню отправили .

- Куда ? - десятник понял , что Потап тоже успел нарезаться .

- Да , а голову Змея Горыныча принес ? - сотника распирало любопытство . - У него их три ?

- Нет , это фантастика ! - Стрига деловито захрустел шоколадным батончиком -"Шоком".

- Я так и думал , что одна ! - Потап довольно потер руки . - Не бывает такого в природе .

Беркут безнадежно махнул рукой : еще один идиот на голову навязался . Придерживая рукой перила , медленно поднялся по лестнице . Парни встретили его радостным ревом :

- Десятник , иди к нам ! Лось проставляется .

Закуси на столах было немного , а , может , успели все пожрать ? Беркут считал дурным тоном наедаться на ночь . Зато пригласили скоморохов . Козел хлебал прямо из столовой миски . Зубр боролся с медведем , перевернув лавку . Добрая половина дружины болела за него , другая - за медведя . В это время скоморох умудрялся поигрывать на балалайке , опрокидывая чарку за чаркой : на халяву и уксус сладкий . С красного носа свисала сопля . Десятнику он сразу не понравился . На рябом лице молодого мужичка бегали вороватые глазенки . Ощупав штанину соседа , признался :

- Пожалуй , такие шаровары и мне сгодятся .

- Ты , кто таков ? - Беркута раздражало бренчание .

- Шмыга , - тот шмыгнул носом и скорчил жалобное лицо . - А налейте еще , а то что-то так есть хочется , что даже переночевать негде .

- Признавайся , гад , куда наше оружие продал ? - Беркут попытался сграбастать за шиворот .

Скоморох был только с виду пьян . Ловко вскочив на стол , кинулся к окну , провожаемый гоготом .

- Извините , жена дома заждалась , - совершив акробатический кульбит , он выпрыгнул на свободу .

- Урою , в порубе сгною ! - орал вслед Беркут , высунувшись в окно .

Козел поддал под зад рогами . Десятник едва не нырнул вниз головой , но Зубр уже закончил борьбу и придержал за пояс :

- Командир , ты куда , на ночь глядя ?

- Да , к вдовушке , какой-нибудь ! - угодливо пояснил кто-то .

Под дружный ржач Беркута усадили за стол . В руку сунули рог с медовухой . Сосед храпел , уткнувшись мордой в пустую плошку . Другой елозил на скамье , порываясь пойти в пляс . Стрига помог , подсыпав в штаны перца . Душа танцора рванулась ввысь , сопровождаемая дикими воплями . Лось захлопал незатейливой шутке . Десятник залпом осушил рог и вломил кулаком по столу :

- Всем отбой ! Завтра прибудет князь , так что с утра приведите себя в порядок . Зброя должна блестеть , как у кота яйца !

Последняя фраза привела всех в недоумение . Лось почесал затылок , впервые узнав , что у кота есть яица . Как этот зверек их чистит , никто ни разу не видел .

- Зубр , помоги мне всех уложить !

Богатырь понял приказ буквально и , на пару с медведем , пошел раздавать щедрые затрещины . Недолго раздавались недовольные крики . Беркут поспешно покинул нездоровую атмосферу . Лучше переночевать в скирду , чем в душной и шумной гриднице . Пока все успокоятся , утро настанет . Приметив скамейку на заднем дворе , улегся поудобнее .

После хмельного его не тянуло , как других , на приключения , а хотелось спать . Мирное щекотание сверчков и тусклый полумесяц успокаивали . Сон сменялся дремой . Руку холодила рукоять верного меча. Поленница дров зашуршала . Десятник вяло приоткрыл глаз , подозревая кошек , но это оказалась дичь покрупнее .

Полуголый человек , в одних подштанниках , прокрался к амбару через задний двор . Тощее тело змеей просочилось сквозь щель в двери . Беркут подивился подобному проворству . Обнажив меч , он последовал за незнакомцем . Воришка отпер засов и открыл двери. Десятник положил тяжелую руку на плечо , а к горлу приставил нож :

- Как жизнь ?

- Ничего . Когда плохо себя чувствую , забирают к знахарке , а , когда хорошо - к стражникам .

- Пожалуй , второй вариант нам более подходит .

- За что , дяденька ? - паренек обидчиво шмыгнул носом .

- За крысятничество , - пояснил десятник . - Не хорошо это !

Скоморох жалобно запричитал :

Я начал жизнь в трущобах городских

Когда ласкали вы детей своих ,

Я есть просил , я замерзал ….

- Да , "Круг" кого угодно может разжалобить , - признал невольно Беркут . - Но это уже из другой оперы . Что еще знаешь из народного фольклора ?

- А еще мы тетеньку привязали к дереву . Могу показать.

- Веди !

Беркут не опасался засады . Чувства были обострены до предела . Он знал , что Шмыга действовал в одиночку . Только полный отморозок станет покушаться на княжеский детинец . Кругом полно купеческих лавок , где нет подобной охраны . К тому же все ценные вещи хранятся в скрытне . А ключник всегда там спит .

- Помогите ! - жертва грабителей оказалась голосистой .

Немолодая женщина , видно , что рожалая , не отличалась особой красотой . Невысокого росточка , она не смогла оказать достойного сопротивления . Большего в темноте Беркут не разглядел .

- Ты чего кричишь ?

- Да вот , понимаете , ограбили и к дереву привязали. Кричу-кричу - ни один хрен не подходит .

- Может быть , мой подойдет ? - предложил десятник.

Женщина покраснела , когда он ощупывал , где находятся веревки . Сильные горячие руки заставили ее задрожать .

- Замерзла ? - Беркут накинул ей на плечи телогрейку.- Далеко живешь ?

- Я ключника сестра .

- Шмыга , скотина ! Где он ? - десятник завертел головой , но плут ускользнул .

Внезапно до него дошло : все это было спланировано заранее , чтобы отвлечь от скрытни . Сообщники , наверняка , уже разобрались с хиляком-ключником и выносят все ценное . Беркут кинулся со всех ног , боясь опоздать . Со стороны двора доносилось тихое позвякивание бубенчиков . Тройка буйногривых жеребцов привязана к дереву . Значит , еще не уехали .

Десятник зло оскалился , настал его звездный час . Он скользнул в комнату ключника и замер : весь порог перегородила мохнатая туша медведя . Тати пытались его спихнуть , но все бесполезно . Косолапый был мертвецки пьян . Похоже , Зубр не поскупился на награждение своего товарища по борьбе .

- Ну же , Шмыга , сделай что-нибудь ! - воры пихали своего товарища в бок .

- Отличная компания , ребята ! - усмехнулся Беркут . - Думаю , скоро воров в нашем городе поубавиться . Может , запереть вас тут на пару дней ? Медведь проснется очень злой !

Тати подняли ручки кверху , и справедливость восторжествовала . Они выдали пару схронов и еще несколько лет будут отрабатывать долги . Впереди их ждут трудовые будни .

9 .

Беркут с утра чувствовал себя на подъеме . Ему удалось покончить с преступной деятельностью в Новгороде . Ничто так не воодушевляет , как хорошо проделанная работа . Размявшись , он умылся холодной водой . Зубр последовал его примеру , окатив брата с ног до головы. Тот заорал , как Тарзан , распугивая пернатую живность.

Лось , не желая оставаться в долгу , погнался за братом, но веревка не отпускала тяжелую бадью . Тогда он оторвал ее , и Зубр , уверенный в своей неуязвимости , получил по полной . Братья сцепились , пытаясь сломать друг друга в борьбе . Стрига , привыкший к подобным выходкам , старался держаться в стороне . Дружинники стали делать ставки , и он азартно к ним присоединился .

Сперва ни один не мог взять верх . Зубр , вроде , как наседал на младшего брата , но не мог уложить на лопатки . Лось сумел высвободить ноги и обвил ими шею противника . Подключив к ногам еще и руки , он провел , известный в современном мире , захват треугольником . Зубр запыхтел , требуя пощады .

- Хватит Ваньку валять ! - прервал десятник . - Всем на построение .

- А , что случилось-то ? - Лось весь лучился от счастья , довольный победой .

- Внимание ! - Беркут вскинул руку . - Мы отправляемся задержать опасного преступника - боярина Драгомира. Пока князь в отъезде , он вдруг решил прежнюю вольницу вернуть .

- А нам , что с того ? - сотник Потап упер руки в бока .

- А ты подумай хорошенько , - предложил Стрига . - В отсутствие князя кому взятки идут ?

- Ну , посаднику и мне , - нехотя признал тот .

- А теперь фигу с маслом увидишь ! - расхохотался Стрига . - Боярин сам у себя будет порядок наводить .

- Так не пойдет , ребята ! - Потап сбегал за вооружением . - Именем князя Всевлода : скарать негодяя за горло !

Отряд в 50 человек выдвинулся из детинца . Каждый был одет , во что горазд . Кто-то сиял начищенным шлемом , а кто-то - просто лысиной . У некоторых в руках простые топоры , на деревянной рукояти , и лишь у избранных - добротная сталь . Лучшее вооружение Всеволод забрал с собою , понимая , что в Переяславле придется нелегко .

Издревле самым почитаемым и распространенным оружием ратника был топор . Благодаря различной ковке и рукояткам им можно наносить могучие удары , с оттягом и бросать . Только опытные кузнецы брались изготавливать мечи . О таких мастерах ходили легенды, но оружие из их рук не каждому доступно . Ножи носил каждый мужчина , как и пояс , иначе - голь перекатная . Рукоятки обычно изготавливались из бересты . Эта техника применяется и по нынешние дни .

Рабочий люд удивленно перешептывался , указывая пальцами на дружинников . Неужто , и эти вздумали покинуть город , вслед за своим князем . Неплохо , если так : меньше голодных ртов надо будет прокормить . Увы , надежды горожан не оправдались , ибо вои свернули к мосточку через Волхов . В узком месте его построили специально , чтобы не гонять паромщиков ради одиноких путников . Получилось , что река пересекала город на две части .

Люди всегда селятся возле воды . Такие уж мы - водохлебы . Жидкости все употребляем , хотя и зовем их пивом . Потап , при мысли о последнем , лишь устало утер пот . Переться через весь город к боярину оказалось муторно . Но , не мог же он доверить это дело другому , когда речь идет о щедрой награде князя. К тому же , предстоит конфисковать имущество боярина . Стрига намекал , что особо стоит пошарить в погребе . Толстый живот сотника предвкушающе квакнул .

- Вы , что-то хотели сказать ? - Беркут обернулся .

- Недавно узнал , что существует такая болезнь , которую можно вылечить только пивом .

- Слушай , друг , а как ее подцепить ? - воодушевился Зубр .

- Это , наверное , вы для жены придумали ? - догадался Стрига .

Он попал в точку , так как Потап тут же скис , вспомнив свою пассию . Беркут усмехнулся : подобное ему не грозит . Уже не молод , чтобы жениться и жить поживать , слишком много крови на руках . Мрачное настроение еще больше ухудшилось , когда увидел высокий частокол . Расхаживали вои на вышках . Терем Драгомира оказался настоящей крепостью .

Сотник озадаченно сдвинул шлем на затылок , задрав голову . Драться тут же расхотелось . Пока взберутся на стены , их утыкают копьями и стрелами . Сверху удобно бить по головам . Никакие лесенки не помогут . Высадить дверь весьма проблематично .

- Отходим , - безнадежно махнул рукой Потап . - Зря сюда тащились !

- Мужики , че хотели -то ? - насмешливо окликнули с бойницы .

- Да , боярина вашего повидать , - выступил вперед Беркут . - Должок у меня перед ним . Может , примет ?

- В холопы решил пойти , парень ? - дерзко усмехнулся один из воев . - Поздно хвост поджал : скоро всех ваших погоним !

На бойницах угодливо расхохотались . Уж больно потешным казался маленький человечек , грозивший за стенами . Куда ему тягаться с боярином . Сотник потап не сдержал усмешки , но , получив локтем от Зубра , захлопнул рот .

- Как знаете , ребята , - кивнул огорченно десятник . - Мы не гордые - можем и подождать . За жратвой , есть кого послать . Погодим , пока ваш главный вздумает по бабам прогуляться .

Дружинники приободрились . Действительно , к чему торопиться ? Пускай эти лапотники караулят , пока глаза не устанут . Терем же никуда не убежит . Довольный подобной развязкой , Стрига достал кости и втянул в азартную игру . Вои на бойницах подрастеряли дерзость . Их тоже не радовало - быть в постоянном напряжении и взаперти . Вступать в бой с , равным по силам , противником не хотелось . Кто-то сбегал за боярином .

- Что тебе нужно ? - Драгомир возвышался над своими людьми на целый локоть .

- Выйди без оружия и повинись перед князем , - выдвинул пузо Потап .

- Что-то не вижу его среди вас , - съязвил боярин . - Холоп , я не с тобой разговариваю .

- Да , я тебе ! - сотник замахал руками и разразился угрозами .

Зубр оттащил его за ворот , кивнув десятнику . Последний просто скинул ножны и вытянул меч в сторону Драгомира . Острый кончик отразил солнечный лучик в лицо боярина . Красивый вызов получился . Тот кивнул , принимая равного противника. Нет нужды проливать кровь многих , когда есть более простой и надежный способ .

В 11 веке еще не придумали огнестрельного оружия , и все решало личное мастерство . Раньше действовали более честно : побеждал только лучший . А сейчас даже ребенок может нажать на курок или поставить растяжку , и гора мускулов взлетит на воздух . Убивать стало проще .

Боярин использовал в бою более легкую и длинную саблю . Она давала некоторое преимущество пред мечом , в умелых руках , конечно . Драгомир мастерски владел этим оружием . Благодаря высокому росту , он первым перешел в наступление .

Беркут злился , закрываясь щитом , но никак не мог дотянуться до соперника . Все его ответные удары проваливались впустую . Изрубленный щит отбросил в сторону . Сабля постоянно мелькала перед лицом . Горячая испарина выступила на лбу , а руки устали отмахиваться .

Его соперник двигался легко и непринужденно , обманными движениями раскрывая защиту . Не слишком сильные , удары превысили количеством качество . Добротную сбрую пробить не так-то просто . Но Беркут чаще защищался , чем нападал . По скорости он , разумеется , уступал , да и преимущество боярина в росте сказывалось . Не помогла десятнику его хваленая сила . Бой клинками - не борьба , чтобы ломать противника и даже не кулачный бой . Когда сабля летит в лицо , поневоле отшатнешься .

Беркут понял , что боярин снова обманул , но не смог закрыть бок . Он прихрамывал , так как противник первым делом порезал ему бедро . Из множества не смертельных ран сочилась кровь , ослабляя еще больше . Бешеный темп , взятый в начале , заставил задыхаться .

10 .

- Кажись , победа нам не светит , - признал невесело Зубр , видя , как командир шатается , отмахиваясь вслепую .

Пропустив по голове , десятник рухнул , так и не выпустив меча . Лось поспешно подбежал и подхватил поверженного на руки . Довольный , боярин Драгомир не возражал . Он не получил ни царапины . Хотя , мог оказаться на месте Беркута . Тот очень хорошо вкладывался в удары . Именно эта техника боя , с более скоростным и подвижным противником , подвела . Просто десятник привык проламывать броню на поле боя , а не фехтовать в одиночных поединках .

- Давай , сымайте с него все ! - скомандовал Зубр , когда раненного уложили в каком-то дворике .

- Точно ! - Стрига , как всегда , сунул свой нос . - Шмотки ему уже не понадобятся , а нам пригодятся .

- Ты , что сдурел ? - Зубр хорошенько встряхнул за шиворот . - Мы своих не бросаем ! Живо , сбегал к знахарке за перевязкой .

Стрига решил , что спорить с богатырем в таком состоянии , не стоит , а не -то окажется рядом с командиром . Парень припустил со всех ног так , что пятки засверкали . На торговую площадь стекались толпы народа . Звучало деревянное било , оповещая о вече . Стрига решил разузнать , что к чему .

Крепкие ребята внесли на перевернутом щите посадника Годиныча . Столь помпезное появление сразу привлекло всеобщее внимание , чего хитрый плут и добивался . Бархатный кафтан сверкал золотистыми пуговицами .

- Дорогие друзья , уважаемые сограждане , - обратился доверительно к толпе Годиныч . - Все вы прекрасно знаете , что князь , выбранный вами , не выполняет своих обязанностей . Его люди творят самосуд , в его отсутствие .

Новгородцы недовольно загудели . Рабочий люд не любит , когда упоминают о проступках начальников . Если обвинение ложно , всегда приятно обосрать вышестоящего , чисто из зависти . В принципе , содержать лишние рты , кои обычно выбранный князь приводил с собой , никому не хотелось . Особенно , в мирное время . Достаточно вспомнить Александра Невского и ледовое побоище . Тогда надо было противостоять шведам , и главы концов кинулись ему в ноги , приглашая на княжение .

- Смотрите , кого холопы Всевлода заключили в поруб и обвинили в опасных преступлениях ! - посадник величественным жестом указал на оборотня .

Одетый в рубище , исхудавший старик , с редкими седыми волосами , вызывал у многих жалость . Глаза , привыкшие к темноте , слезились .

- Сотник утверждает , что , якобы , этот почтенный гражданин , в преклонном возрасте , убил несколько человек , - продолжал представление Годиныч . - Разве в это можно поверить ?

- Это полный бред ! - заорал какой-то детина , а бабы за его спиной утвердительно запричитали .

Потап , обезоруженный холопами посадника , съежился под гневными возгласами . Вои поумнее уже свалили , наскоро похватав , что под руку попалось . Стрига , пятясь бочком , выскользнул из давки . Ситуация принимала более серьезный оборот , чем казалось в начале . Оказавшись в узком переулке , он столкнулся с лысым пареньком . Последний хищно оскалил гнилые зубы :

- Так-так , старый знакомый !

- Шмы-ы-га ? - признал тот с трудом . - Уже обрили ?

Бывший скоморох имел весьма потешный вид : в длинной рубашке , без штанов , и с метлой . Похоже , еще долго предстоит отбывать наказание .

- Пока -пока ! - Стрига ловко перепрыгнул высокий забор и был таков .

Сбив незнакомого всадника , он привлек внимание остальных . Отряд возглавлял боярин Драгомир . Узнав предателя , он приказал воям схватить Стригу .

- Сегодня прямо вечер встреч какой-то ! - тот не позволил прикоснуться к себе загребущим рукам .

Если бы быстрые ноги спасали , заяц обрел бессмертие. Однако , Стриге повезло на этот раз . Он сумел проскочить в незнакомую калитку и пробежал по узкому огороду . Перескочив через плетень , парень оказался на противоположной улице . Преследователи отстали , так как гнаться верхом через ограждение оказалось весьма проблематично . Стрига поступил правильно , преодолевая препятствия . Беги он просто по улице - поймали . Затаившись в какой-то бане , он благоразумно переждал накал страстей .

- Где так долго шлялся ? - Зубр с сомнением принял женскую сорочку из его рук и разорвал на перевязку , пока Лось беззастенчиво дрых .

- Да , так старался ! - горестно посетовал Стрига . - Знаешь , какого труда стоило уговорить одну красотку расстаться с одеждой ?

- Да , парень , не повезло тебе , - хрипло признал Беркут . - Упустил ты свой шанс .

Он надолго закашлялся , заставив Лося подскочить :

- Командир , ты как ?

- Пить , - попросил тот , принимая сидячее положение .

Голову устало прислонил к спинке скамейки . Бледное лицо скривилось , но лишь от счастья , что остался жив . «Рано еще умирать главному герою , - решил автор . - Пускай помучается !»

- Заживет , как на паршивой собаке , - после ковша живительной влаги Беркуту полегчало . - Что творится в городе ?

Стрига поведал о блестящей речи посадника . Зубр мрачно сопел , а Лось предложил пойти и разогнать сброд :

- Да , кто они такие , что против князя вздумали ? Да , я...

Он решительно двинулся в сторону площади , но остановился , внезапно заметив , что никто не следует его примеру .

- Вы чего ?

Столько детского недоумения написано на лице , что Стрига расхохотался , а остальные расплылись в улыбках .

- С бабами собрался воевать ? - Беркут , опираясь на меч , поднялся . - Или с мужичьем ? Народ лишь словом убедить можно , а ты таким талантом не обладаешь .

Лось стушевался и предложил :

- А , может , вы попробуете ? Пообещаете чего ?

- Он же не президент ! - оборвал жалкие потуги Стрига .

- А кто это ?

- Не забивай брату голову , - посоветовал Зубр . - Она у него одна .

Лось с гордостью приосанился . Чтобы махать мечом , ни к чему знание грамоты . Хотя , многие уже умело выводят закорючки на бересте . Пускай этим пока занимается Церковь , а богатырям оставит место для подвигов . Не зря же на протяжении веков она являлась двигателем прогресса , и многие знаменитые ученые вышли из ее среды . Но это уже другая история , даже апологетика .

Рейтинг: 0
(голосов: 0)
Опубликовано 15.02.2014 в 15:08
Прочитано 837 раз(а)

Нам вас не хватает :(

Зарегистрируйтесь и вы сможете общаться и оставлять комментарии на сайте!